Ethnography of populist movements

Convenors: Lynda Dematteo (TRAM/IIAC, EHESS, CNRS, Paris) & Marc Abélès (LAIOS/IIAC, EHESS, CNRS, Paris)

The notion of « populism » such as it has been shaped by political science is not working and is systematically criticized by political scientists themselves. It proves to be too vague and does not allow us to classify political forces adequately. Furthermore it is often used to discredit a political opponent. The essence of populism probably lies in the opposition of “the people” (whatever is thus defined) and elites. Populist forces play on the feelings part of the citizenry has to be rejected. They exploit the decline of participation to stand out and go hand in hand with non-voting. What is called « populism » would be the outcome of the « crisis of representation »: citizens would not feel represented anymore by the current political system. It is not a specifically Italian problem, and is especially pronounced in Europe, as well as on other continents.

Populist movements capitalize on this democratic gap in order to enter the political game. They assert themselves against politics – or what they define as politics – while being eminently political themselves. They have a hostile relation with democratic institutions (even if they operate respecting them) and refuse the Left-Right cleavage. They intend to radically reform politics and produce new specific imaginaries that deviate from the norm. Beyond the opposition between « our people » and the others, their two other main features would be: the charismatic style of the leadership and the denunciation of globalization and immigration.

In fact, till now, none of the political science theories has succeeded in explaining the so-called « populist phenomena ». In such a complex and vanishing framework, how can social scientists proceed? To what extent could conducting an ethnography within movements defined as « populist » allow us to formulate new hypothesis on the « populist wave » we are facing? Can immersion provide new analytical elements? Annie Collovald underlines about French Front National that the category of « populism » is much less pejorative that the old ones of « fascim » and « extreme right ». Nevertheless, it legitimizes the contempt for the working-classes who support these political groups. Ernesto Laclau even suggests about South American populisms that the denunciation of populism is a denunciation of democracy itself. In fact, anti-populist discourses serve populists, since their leaders exploit the denunciations they are confronted to in order to feed their sympathizers’ feelings of rejection. Pretending to be victims, populist leaders paradoxically increase the progressive disengagement of their partisans towards democratic institutions. In order to escape such a vicious circle, and go beyond the category of « populism », it could be useful to explore how certain social groups are not represented, but imagined by populist leaders. Describing how populists shape specific peoples could be a relevant track to conduct survey.

The workshop will bring together researchers who have led ethnographic immersion in different populist movements over the world, in order to develop heuristic reflections about these experiences.

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ETNOGRAFIA DEI MOVIMENTI POPULISTI

Il concetto di « populismo » nel modo in cui fu elaboratto dalla scienza politica è poco funzionale e viene sistematicamente criticato dai politologi stessi. Esso si rivela troppo vago e non ci permette di classificare adeguatamente le forze politiche considerate. Inoltre, l’aggettivo «populista» viene spesso usato per dequalificare l’avversario politico. L’essenza del populismo risiede probabilmente nell’opposizione tra il popolo (o meglio, quello che viene definito tale) e le élites. Le forze populiste giocano sul sentimento di esclusione di una parte della popolazione. Approfitano del calo della participazione per emergere e vanno di pari passo con l’astensione. Il cosiddetto « populismo » sarebbe il frutto della « crisi della rappresentazione » : parte dei cittadini non si sentirebbero più rappresentati dal sistema vigente. Questo non è un problema specifico dell’Italia, ma è particolarmente acuto in tutta l’Europa, e non riguarda soltanto il nostro continente.

I movimenti populisti sfruttano questo disagio democratico per entrare a loro volta nel gioco politico. Si affermano contro la politica in quanto tale – o almeno quella che ritengono essere tale – essendo loro stessi estremamente politici. Essi nutrono un rapporto d’ostilità verso le istituzioni democratiche (anche se adempiono alle regole) e rifiutano il tradizionale clivage destra-sinistra che ritengono superato. Si propongono di rifondare in modo radicale il modo di fare politica ed elaborano degli immaginari specifici che rompono con la norma. Oltre questa opposizione arbitraria tra «i nostri» e gli altri, i due altri tratti distintivi sarebbero : la natura carismatica della leadership e la denuncia della globalizzazione e dell’immigrazione.

In realtà, fino ad oggi nessuna teoria di scienze politiche è riuscita a spiegare il cosidetto fenomeno « populista » in modo convincente. In questo quadro complesso e sfuggente come si muovono i ricercatori di scienze sociali ? Condurre inchieste all’interno dei movimenti qualificati come tale può consentirci di formulare nuove ipotesi sulla natura dell’ondata populista con la quale dobbiamo confrontarci ? Come può l’immersione portare novità analitiche ? Annie Collovald sottolinea, a proposito del FN francese, che la categoria « populismo » è sicuramente molto meno dispregiativa rispetto a quelle vecchie utilizzate, « fascismo » o « estrema destra ». Tuttavia, leggittima il disprezzo verso le classe popolari che appoggiano queste formazioni. Referendosi ai populismi sudamericani, Ernesto Laclau pretende a sua volta che la denuncia del populismo sia una denuncia della democrazia stessa. In realtà, il discorso antipopulista giova ai movimenti populisti stessi che sfruttano il sentimento di esclusione di alcune frange della popolazione tenute a margine del sistema di rappresentazione classico. Giocando le vittime, i rappresentanti populisti alimentano, in modo paradossale, l’allontanamento della gente verso il sistema vigente. Si tratta di una specie di circolo vizioso. Per uscirne e andare oltre quella categoria di « populismo », bisognerebbe interrogarsi sul modo in cui le classe popolari vengono oggi non più rappresentate, ma impersonate dai leader populisti. Dunque descrivere come i populisti costruiscono dei popoli specifici può essere una via d’esplorazione.

Questo panel riunirà ricercatori che hanno condotto inchieste in immersione, dentro vari movimenti populisti attraverso il mondo, affinchè sviluppino riflessioni euristiche in merito a quelle esperienze.

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ETHNOGRAPHIE DES MOUVEMENTS POPULISTES

Le concept de « populisme » tel qu’il a été élaboré par la science politique n’est pas très opératoire et il est systématiquement critiqué par les politistes eux-mêmes. Il assimile des partis politiques très différents, sans nous permettre de les définir de manière précise. En outre, l’adjectif « populiste » est en passe de devenir un vocable voué uniquement à disqualifier l’adversaire politique. L’essence du populisme réside probablement dans l’opposition entre le peuple (ou ce que l’on définit comme tel) et les élites. Les forces populistes jouent sur le sentiment d’exclusion d’une partie des citoyens. Elles profitent de la baisse de la participation pour émerger et vont de paires avec l’abstentionnisme. Ce que l’on appelle le « populisme » serait le fruit d’une « crise de la représentation » : les citoyens ne se sentiraient plus représentés par le système en vigueur. Ce n’est pas un problème spécifiquement italien, c’est particulièrement marqué en Europe, mais cela touche également d’autres continents.

Les mouvements populistes profitent de ce malaise démocratique pour entrer dans le jeu politique. Ils s’affirment contre la politique en tant que telle – ou du moins ce qu’ils retiennent comme étant la politique – tout en étant eux-mêmes extrêmement politique. Ils nourrissent une relation d’hostilité avec les institutions démocratiques (tout en s’y pliant) et refusent le traditionnel clivage gauche-droite ; ils se proposent de refonder radicalement la manière de faire de la politique et ils élaborent des imaginaires spécifiques qui s’écartent de la norme. Au-delà de cette opposition arbitraire entre les « les nôtres » et ceux qui n’en sont pas, les deux autres critères distinctifs seraient : la nature charismatique du leadership et la dénonciation de la globalisation et de l’immigration.

En réalité, jusqu’à maintenant, aucune théorie de science politique est parvenue à expliquer le « phénomène populiste » de manière convaincante. Dans ce cadre complexe et fuyant, comment se meuvent les chercheurs en sciences sociales ? Conduire des enquêtes à l’intérieur des mouvements qualifiés comme « tels » peut-il nous permettre de formuler de nouvelles hypothèses sur la nature de la « vague populiste » que nous devons affronter ? L’immersion peut-elle apporter des éléments d’analyse novateurs ? Annie Collovald souligne à propos du FN que la catégorie « populisme » est certainement beaucoup moins péjorative que celles plus anciennes de « fascisme » ou « d’extrême-droite ». Cependant, elle légitime le mépris envers les classes populaires qui appuient ces formations. En référence aux populismes sud-américains, Ernesto Laclau avance que la dénonciation du populisme serait une dénonciation de la démocratie elle-même. En réalité, les discours antipopulistes profitent aux mouvements populistes eux-mêmes qui exploitent le sentiment d’exclusion de certaines franges de la population tenues en marge du système de représentation classique. En se faisant passer pour des victimes, paradoxalement, les leaders populistes alimentent l’éloignement de leurs sympathisants à l’égard des institutions. Il s’agit d’un cercle vicieux, pour en sortir, et aller au-delà de cette catégorie de « populisme », il faudrait s’interroger sur la manière dont certains groupes sociaux sont aujourd’hui non plus représentés, mais figurés par les leaders populistes. Décrire comment les populistes construisent des peuples spécifiques peut donc être une voie d’exploration.

Ce workshop réunira des chercheurs qui ont conduit des enquêtes en immersion dans différents mouvements populistes de par le monde afin de produire des réflexions heuristiques sur ces expériences.

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